Tras analizar los niveles de estrés previos a la muerte en cuerpos de pequeños cetáceos encontrados a orillas de los golfos Nuevo y San José en el noreste de Chubut, una investigación sugiere que el ataque de las gaviotas cocineras (Larus dominicanus) afecta a las crías de la ballena franca austral.

Estas gaviotas aprendieron a alimentarse de la piel y la grasa de las ballenas francas vivas en Península ValdésLas aves se posan sobre la espalda de las ballenas y con sus picos abren la piel para comer la grasa viva. Esos picotazos causan dolor a las ballenas, alteran su comportamiento normal e incrementan su gasto de energía durante la crianza de los ballenatos.

No hay otro sitio en el mundo donde se registren ataques de gaviotas a ballenas con la intensidad y frecuencia que en Península Valdés, según este estudio que relaciona la intensidad de los ataques de gaviotas cocineras a las crías de ballenas con sus niveles de estrés fisiológico reflejado en el nivel de glucocorticoides que los cadáveres poseían en sus barbas.

Se trata de hormonas cuyos niveles aumentan en respuesta a situaciones de estrés agudo o crónico y en la investigación se midieron los niveles de esa hormona en dos ballenatos que tenía muy pocas o ninguna herida producida por las gaviotas y las compararon con las de los ballenatos que tenían muchas heridas.

Los resultados fueron contundentes porque las crías con muchas lesiones de gaviotas tuvieron niveles de hormonas de estrés muy elevado previo a su muerte, mientras que en las otras tres crías los niveles fueron muy bajos.

Los análisis indican que en 1974 sólo el 1 por ciento de las ballenas francas tenían en sus lomos heridas producidas por las gaviotas, pero ese porcentaje se incrementó al 38 por ciento en 1990, al 68 en 2000 y al 77 en el año 2008.

Investigadores y ambientalistas señalan que los basurales a cielo abierto, los desechos que arrojan al agua desde los buques pesqueros, los residuos que van al mar y a veces la presencia de algunas algas han hecho proliferar la población de gaviotas.