La pila tiene dos electrodos en los extremos y un líquido o gel electrolito que lleva partículas cargadas entre sí; tiene un sensor portátil hecho de plástico, con pequeñas partículas de níquel de las que sobresalen pinchos minúsculos. Cuando se calienta el sensor de plástico, se apaga y a medida que disminuye la temperatura, vuelve a encenderse.

Esta nueva tecnología podría prevenir los incendios que han causado la retirada y prohibición de muchos dispositivos que funcionan con pilas, desde sillones reclinables y ordenadores hasta sistemas de navegación y toda clase de dispositivos eléctricos inalámbricos, a la vez que tendrá una vida útil más prolongada, para que de esta forma, no halla que cambiarla regularmente. 

Algunas técnicas previas añadían resistencias al fuego o avisos antes de que la pila se recalentara demasiado, pero se trataba de métodos que dejaban inoperante a la pila. Para llevar a cabo esta prueba, los científicos se Stamford cubrieron las partículas punzantes de níquel con una sustancia llamada grafeno y las introdujeron en una fina película de polietileno, un tipo de plástico.

Según explicó el director del estudio, Zheng Chen, para este experimento adjuntó la capa de polietileno a uno de los electrodos de la pila, de modo que la corriente eléctrica pudiera circular a través de esta.

Para conducir electricidad, las partículas con puntas tienen que tocarse físicamente entre sí, pero durante una expansión térmica, el polietileno se estira, lo que provoca que las partículas se difundan“, afirmó el investigador.

De este modo, la película se vuelve no conductora, por lo que la electricidad no puede fluir a través de la pila; cuando el equipo calentó la batería por encima de los 70 grados, la capa de polietileno se expandió como una pelota, lo que causó que las partículas en punta se separaran y la batería se apagara.
 
Cuando la temperatura descendió hasta los 70 grados, el material se encogió, las partículas entraron en contacto de nuevo y la pila empezó a generar energía una vez más. En un mundo cada vez con más dispositivos que necesitan de pilas o baterias, este invento desarrollaría un concepto más sustentable, dismunuyendo el número de pilas que se comsumen a diario en todo el planeta.