El investigador del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas (CONICET) Pablo Goloboff, se dedica desde hace más de veinte años a elaborar un software que analiza arboles filogenéticos, es decir, aquellos que muestran las relaciones evolutivas entre diferentes seres vivos.

Para esto no sólo es necesario contar con suficientes datos moleculares (fundamentalmente secuenciaciones de ADN) y/o morfológicos que identifiquen a las especies que se busca integrar al árbol, sino que también se necesita una metodología para analizarlos y poder establecer los vínculos de acuerdo a un criterio adecuado.

En 1998 comenzó a desarrollar un programa denominado Tree analysis using New Technology (TNT) que ayuda a seleccionar el mejor árbol posible en base a los datos cargados. La primera versión se empezó a distribuir en 2003 y ya cuenta con alrededor de 3.500 citas en trabajos académicos que reconstruyen relaciones filogenéticas.

Desde entonces Goloboff trabaja en perfeccionar este programa, que además le sirve como plataforma para poner a prueba nuevos métodos e ideas para resolver problemas de análisis filogenético todavía no contemplados. TNT se encuentra disponible online para su descarga gratuita y su última actualización fue en abril de este año.

“Este software permite evaluar muchos árboles muy rápidamente -a razón de cientos de millones de árboles por segundo-, de manera de quedarse finalmente con el que mejor se ajuste a los datos. Los análisis filogenéticos requieren de cálculos cada vez más complicados a medida que se estudian matrices más grandes, ya que la cantidad de árboles que hay que examinar en una búsqueda aumenta de manera explosiva con el número de especies a incluir en el árbol. TNT puede hacer análisis en base a datos moleculares, morfológicos o una mezcla de ellos”, explica el investigador.

Lo que hace TNT, en base a los múltiples datos que se le cargan, es buscar árboles que permitan explicar las similitudes entre los seres vivos en términos de compartir una ancestralidad común, mediante un árbol que ilustre los vínculos evolutivos del modo más sencillo posible.