La ciudad de Ushuaia recibió a 98.770 cruceristas durante la temporada 2013/2014 y proyecta para el período actual un crecimiento de la actividad del 10 por ciento que elevará la cantidad de visitantes, por vía marítima, hasta más allá de las 100 mil personas, según un estudio realizado por el Instituto Fueguino de Turismo (Infuetur).
 
El informe precisa que durante el lapso que va desde septiembre de 2013 hasta abril de 2014, el puerto de la ciudad del Fin del Mundo cobijó a 44 buques internacionales que realizaron 349 viajes, mientras que para esta temporada se esperan 40 cruceros, pero con 360 recaladas.
 
Los meses de mayor movimiento son enero y febrero, que absorben más de la mitad del flujo total de pasajeros, y que producen que todas las semanas haya 7 mil plazas de cruceros ocupadas sobre la costa del Canal Beagle. El informe del Infietur señala que las proyecciones para la actividad “son alentadoras”, no solo por el crecimiento esperado para esta temporada en particular, sino porque existe “una tendencia instalada” y “un escenario de retorno” a los niveles de afluencia de cruceristas de 2008 y 2009.
 
De acuerdo al estudio, la crisis financiera internacional de 2008 tuvo un fuerte impacto en el tráfico de cruceros que se sintió a partir de la temporada 2009/2010 y hasta el período 2011/2012, en que la cifra de visitantes se redujo cerca de un 30 %, aunque desde entonces comenzó un “firme camino de recuperación”.
 
Otra tendencia que parece inamovible es la del mayor número de buques turísticos que ingresan al puerto de Ushuaia cada año, respecto de otro tipo de embarcaciones. Los barcos de turismo representaban el 46,4% del total en el año 2000, el 47,1% en 2003 y el 64,7% en 2013.
Por otra parte, también se consolida anualmente el nivel de visitantes marítimos a la Antártida Argentina y la condición del puerto de la capital fueguina como ingreso principal de pasajeros al Continente Blanco: de los 28.440 turistas antárticos que registró la temporada 2005/2006, se pasó a 32.180 en 2010/2011 y a 37.075 en 2013/2014.
Con estos datos, Ushuaia concentra el 93 por ciento de los cruceristas antárticos mundiales, con viajes que en promedio incluyen 15 días a bordo de las embarcaciones. Estados Unidos continúa liderando el ranking de mercados emisores de cruceristas que arriban a Tierra del Fuego: un tercio del total son de esta nacionalidad. Alemania ocupa el segundo lugar seguido de Reino Unido, Canadá, Australia y Brasil, y todos estos países en conjunto representan el 36 por ciento del total de los pasajeros. Sin embargo, hay otros mercados que sin ocupar todavía lugares preponderantes, exhiben los mayores porcentajes de crecimiento, como es el caso Rusia, España, Suecia y Sudáfrica.
Si se los clasificara por continente de origen, el norte de América aporta el 40% de cruceristas y Europa el 32%, siendo los dos principales, mientras que los visitantes marítimos argentinos suman el 2,7% del total. El informe del Infuetur hace hincapié en que Ushuaia constituye una excepción respecto de la forma de transporte con que arriban los turistas para conocerla. Es que en el mundo la mitad de los visitantes de cualquier lugar llegan a sus destinos en avión y sólo un mínimo porcentaje por vías navegables, mientras que en la capital fueguina, un 35 % llega en barcos.
No obstante, de acuerdo al estudio, la actividad de cruceros se caracteriza por ser la modalidad del turismo, que “mayor dinamismo y tasas de crecimiento presenta”, especialmente debido “a las estrategias de mercado adoptadas por las compañías navieras, el extraordinario aumento en el tamaño de los barcos y la adaptación del producto a las tendencias del mercado”.
 
Según un informe elaborado por la Asociación Internacional de Líneas de Cruceros (CLIA, por sus siglas en inglés) la región del Caribe continúa dominando los porcentajes globales de movimiento de cruceros con un 37,3%, mientras que el Mediterráneo se posiciona en segundo lugar, con un 18,9%, el Norte de Europa alcanza un 11,1%, Australia/Nueva Zelanda el 5,9%, Alaska un 4,5%, Asia un 4,4% y por último, Sudamérica un 3,3%.
 
Aun así, nuestra región experimenta un gran crecimiento por “sus condiciones técnicas y de logística que determinan la viabilidad para ser destinos de principio y/o fin del itinerario, especialmente por los puertos de base de la región que son Río de Janeiro (Brasil), Buenos Aires (Argentina) y Valparaíso (Chile)”. En ese contexto, los puertos argentinos de la Capital Federal, Ushuaia y Puerto Madryn “se han consolidado como puertos de cruceros, en particular Ushuaia por su vinculación con la Antártida”, destaca el estudio llevado a cabo por el Instituto Fueguino de Turismo .